La restauración de bosques puede ser una de las armas más poderosas para combatir el cambio climático

Un estudio reciente encontró que la adición de 2.200 millones de hectáreas de cobertura de árboles capturaría dos tercios de las emisiones de carbono provocadas por el hombre.

Fuente: Vox. Por Umair Irfan 

INGLATERRA (5/7/2019).- La restauración de bosques como la selva amazónica tiene el potencial de compensar enormes cantidades de emisiones de gases de efecto invernadero, según una nueva investigación.  Permitir que los bosques de la Tierra se recuperen, podría absorber una cantidad significativa de las emisiones de gases de efecto invernadero de la humanidad, según una nueva investigación.

La evaluación mundial de la forestación actual y potencial utilizando imágenes satelitales apareció el jueves en la revista Science. Se estima que permitir que los árboles jóvenes vuelvan a crecer en la tierra donde se han talado los bosques aumentaría el área forestal mundial en un tercio y eliminaría 205 mil millones de toneladas de carbono de la atmósfera. Eso es dos tercios de los aproximadamente 300 mil millones de toneladas métricas de carbono que los humanos han acumulado allí desde los albores de la Revolución Industrial.

“El punto es que [la reforestación es] mucho más poderosa de lo que nadie haya esperado”, dijo Thomas Crowther, profesor de ciencias de sistemas ambientales en ETH Zurich y coautor del artículo. “Por mucho, es la mejor solución para el cambio climático en términos de potencial de almacenamiento de carbono”.

Algunos científicos del clima que no participaron en el estudio no están de acuerdo con sus cálculos y están advirtiendo contra su mensaje de “bala de plata”. Sin embargo, el apoyo a los sistemas naturales que pueden absorber carbono es ampliamente aceptado como un componente importante de cualquier estrategia de mitigación del cambio climático, además de desplegar energía limpia, cambiar a vehículos eléctricos y reducir el consumo en general.

Sin embargo, los desafíos de un esfuerzo de reforestación tan masivo son inmensos: la deforestación sigue siendo rampante y se está acelerando en algunas partes del mundo. En lugar de construir bosques como un recurso para compensar las emisiones de gases de efecto invernadero, actualmente los estamos perdiendo y emitiendo más carbono en el proceso.

Si el objetivo es combatir el cambio climático, los países tienen que revertir el curso de cómo usan los bosques. Otro documento publicado esta semana en Science Advances ofrece consejos claros sobre dónde enfocarse: lugares donde la restauración de bosques sería más viable y beneficiosa. Pero a medida que las temperaturas promedio continúan subiendo, los bosques pueden perder su efectividad para absorber las emisiones, por lo que el tiempo se está agotando.

Existe un gran potencial para la restauración de bosques, pero todavía nos estamos moviendo en la dirección equivocada.Tomemos un momento para recordar por qué las plantas son tan críticas para el ciclo global del carbono.

Todas las plantas utilizan la luz solar, el agua, los nutrientes del suelo y el dióxido de carbono para generar energía y crecer. Estas plantas mueren y se descomponen. Esto devuelve parte del carbono al cielo y deja algo de carbono en el suelo. Con el tiempo, esto conduce a una reducción neta de carbono en la atmósfera. Las plantas también mueven la humedad al aire y liberan aerosoles que pueden contribuir a la precipitación.

Por lo tanto, las plantas en general y los árboles en particular juegan un papel importante en la regulación del clima y el clima en todo el mundo.

Los humanos han alterado muchos de estos patrones. Desde los albores de la civilización, los humanos han cortado el 46 por ciento de todos los árboles. Desde 1990, el mundo ha perdido 1.3 millones de kilómetros cuadrados de área boscosa. La situación es aún más grave en los trópicos, donde menos de la mitad de los bosques permanecen en pie hoy en día.

El insaciable apetito del mundo moderno por la madera, la tierra, la agricultura y la extracción de minerales continúa impulsando la deforestación. En la selva tropical del Amazonas, un área del tamaño de un campo de fútbol es clara por minuto.

Esta área químicamente deforestada de la selva amazónica fue causada por actividades mineras ilegales en la cuenca de la región de Madre de Dios en el sureste de Perú. La minería ilegal ha destruido más de 11,000 hectáreas de selva tropical del Amazonas.
Esta área químicamente deforestada de la selva amazónica fue causada por actividades mineras ilegales en la cuenca de la región de Madre de Dios en el sureste de Perú. La minería ilegal ha destruido más de 11,000 hectáreas de selva tropical del Amazonas.

Al mismo tiempo, estamos bombeando un volumen récord de dióxido de carbono que atrapa el calor a la atmósfera (2.6 millones de libras por segundo) de innumerables fuentes, que calientan el planeta en su totalidad. Mientras que algunos bosques pueden beneficiarse de más dióxido de carbono en el aire, otros se secan, lo que aumenta los riesgos de incendios forestales. Las temperaturas más altas también pueden cambiar los patrones de lluvia, dejando algunos árboles vulnerables a la sequía o plagas como los escarabajos de la corteza. En otras palabras, el cambio climático es una mezcla de bosques.

Los bosques del mundo tienen el potencial de ser máquinas que absorben carbono

Es importante recordar que los bosques no son solo árboles. Son ecosistemas completamente autorregulados, desde las bacterias del suelo que fijan el nitrógeno para fertilizar las raíces hasta los roedores y las aves que esparcen las semillas a los hongos que pudren las canales y rompen los troncos de los árboles.

Todos estos organismos que trabajan juntos permiten que los bosques empujen la humedad hacia el aire y empujen el carbono hacia el suelo. No obstante, los árboles son un proxy útil para el trabajo que realizan los bosques, particularmente con respecto al cambio climático.

Los árboles suelen tener un 50 por ciento de carbono en peso, y la gran mayoría proviene del dióxido de carbono que se absorbe del aire. Un arbolito de arce plateado, por ejemplo, secuestraría 400 libras de dióxido de carbono durante 25 años. Esa absorción puede cambiar según la especie de árbol, su tamaño, su edad, su ubicación, el suelo en el que crece y el clima que lo rodea. Multiplique eso por los millones de árboles en los bosques del mundo y podrá tener una idea de cómo trabajan los bosques para mantener nuestros gases de efecto invernadero bajo control.

Los bosques también pueden tener otros efectos que pueden compensar parte de su absorción de carbono. Las hojas oscuras en los árboles pueden hacer que las temperaturas locales aumenten. Los bosques también emiten aerosoles, algunos de los cuales tienen impactos que atrapan el calor, por lo que la reforestación no necesariamente conduce a una reducción directa del calentamiento global.

Pero Crowther y sus colegas también querían averiguar cuánto potencial de absorción de carbono hemos perdido debido a la deforestación y cuánto podríamos recuperar al permitir que los bosques vuelvan a surgir, y sembrarlos, en los lugares que alguna vez fueron.

Hay una distinción aquí entre la restauración, también conocida como reforestación y forestación. Este último se refiere a plantar nuevos árboles donde antes no había ninguno. El primero se refiere a devolver los árboles a áreas que anteriormente estaban cubiertas de bosques, ya sea a través de la plantación de árboles o permitiendo que los bosques vuelvan a crecer por su cuenta.

Crowther y sus colegas utilizaron imágenes satelitales globales para evaluar las copas de los árboles, para averiguar dónde están los bosques y dónde podrían resurgir. Descubrieron que hay 2,2 mil millones de acres, o 0,9 mil millones de hectáreas, con un potencial de restauración forestal. Esa es un área casi tan grande como los Estados Unidos. Crowther insinuó estos hallazgos a principios de este año y señaló que esto equivaldría a un crecimiento de 1.2 billones de árboles nuevos en todo el planeta.

A partir de ahí, los científicos calcularon el potencial de eliminación de carbono de los bosques recién restaurados. Llegaron a la conclusión de que las nuevas áreas boscosas absorberían las asombrosas dos terceras partes de las emisiones de la humanidad en la atmósfera desde el siglo XIX.

Sin embargo, Laura Duncanson, profesora asistente e investigadora forestal de la Universidad de Maryland que no participó en el estudio, dijo que esta estimación es simplista y no tiene en cuenta gran parte de la variación regional que puede influir en la capacidad de absorción de un bosque. carbón. “Tomaría eso como un [cálculo] sumidero de carbono potencial muy amplio, de tipo envuelta”, dijo. “Está destacando el potencial de los bosques, pero hay mucha más investigación que hacer”.

Otros investigadores, que escribieron en The Conversation, también sugirieron que la estimación de almacenamiento de carbono de Crowther es demasiado alta e ignora la cantidad de carbono que ya se encuentra en el suelo y el hecho de que los bosques pueden tardar siglos en madurar. Los investigadores, los profesores de la Universidad de Londres, Mark Maslin y Simon Lewis, señalaron que el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático informó que los bosques restaurados podrían capturar 57 mil millones de toneladas métricas de carbono para fines de siglo, solo una sexta parte del carbono en la atmósfera. .

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